Un chef qui proposait de la cuisine chinoise en espagnol

Un chef qui proposait de la cuisine chinoise en espagnol

Il n’y a pas si longtemps, en fin d’après-midi, je me dirigeais vers le centre-ville pour Hop Woo, un restaurant qui fait partie du quartier chinois de Los Angeles depuis vingt-neuf ans. La pandémie a été dure pour Chinatown. Les rues, qui grouillaient de touristes et de gens du quartier, étaient vides, avec une immobilité qui donnait l’impression d’être sous l’eau. Un sac en plastique moelleux a soufflé sur le trottoir, sans entrave. Le néon tremblait dans quelques fenêtres, pas tout à fait brillant dans la lumière moyenne. Depuis plus d’un siècle, le quartier chinois de Los Angeles s’élève, s’effondre et s’élève à nouveau. L’enclave d’origine, établie à la fin du XIXe siècle par des cheminots de la province du Guangdong, a été rasée au début des années trente pour faire place à la gare Union. Un simulacre de Chinatown – conçu par une mondaine nommée Christine Sterling, qui avait précédemment développé un quartier à thème mexicain dans la ville, appelé Olvera Street – a ouvert à quelques pâtés de maisons, en 1938. Connue sous le nom de China City, la création de Sterling comportait des pousse-pousse, des travailleurs costumés , et des bâtiments et des accessoires récupérés du film MGM “The Good Earth”. (Après avoir pris feu à plusieurs reprises, China City a finalement brûlé en 1949). premier quartier chinois aux États-Unis développé et détenu par des Américains d’origine chinoise – ouvert par une célébration qui a attiré trente mille personnes.

Yening Liang (1960-2022), fondateur et chef de Hop Woo, est venu à Los Angeles par un chemin indirect. Enfant, il apprend à cuisiner dans le Guangdong, puis fait son apprentissage dans un restaurant cantonais à Hong Kong. Son grand-père avait émigré au Mexique des décennies plus tôt, et d’autres Liangs ont suivi. En 1978, Liang a déménagé de Hong Kong pour travailler dans un restaurant chinois à Rosarito Beach appartenant à son oncle. Il s’y est mis. En peu de temps, il a choisi ce qu’il appelait le «menu espagnol», a commencé à se faire appeler Lupe et a adapté ses plats cantonais pour un palais mexicain: les jalapeños figuraient en bonne place. En 1983, Liang a décidé de déménager au nord de Los Angeles. Il a épousé une autre immigrée chinoise mexicaine, Judy, et ensemble, ils ont ouvert une petite version à huit tables de Hop Woo à New Chinatown, à quelques mètres seulement de l’endroit où ils ont finalement ouvert le plus grand restaurant. existe aujourd’hui. C’est un classique du genre : cabines en vinyle rouge ; chaises en vinyle jaune; des plateaux tournants au centre des tables en Formica ; Des canards laqués se balançant par le cou derrière du Plexiglas ; des menus plastifiés de dix pages regroupant cent quarante-trois articles. La porte présente un mur de photos de Liang posant avec des sommités locales et une photo d’une table comiquement surchargée de plats, sous-titrée: “Je suis encore une fois trop rassasié pour manger toute la nourriture Hop Woo que j’ai commandée.” Le restaurant, à son apogée, était un endroit animé et animé, ouvert bien après minuit, où les familles pouvaient se partager un plateau de boulettes de sésame frites et de plaisir au bœuf après un match des Dodgers.

Liang a toujours eu un faible pour ses clients hispanophones, qui représentaient au moins la moitié de son activité. Il y a une dizaine d’années, il a eu l’idée de rendre sa carte trilingue. Jusqu’alors, les plats étaient répertoriés en chinois à droite, en anglais à gauche. Mais beaucoup de ses clients ne savaient pas non plus lire. A l’époque, aucun restaurant de Chinatown ne proposait son menu en espagnol. Le projet était une entreprise familiale. Les filles de Liang, Mary et Kelly, ont commencé à saisir les noms des éléments du menu dans Google Translate. Leurs cousins ​​au Mexique ont été appelés. “Certains plats de nouilles étaient vraiment durs”, a récemment déclaré Mary Liang. Et ce fut un défi particulier de « traduire notre menu traditionnel », a-t-elle noté. “Je veux dire, il y a grenouille Ici.”

Les débuts du menu trilingue ont été mouvementés. Les clients ont été stupéfaits de voir Ejote en Salsa de Kung Pao et Alita de Pollo Empanizado en Salsa de Piña aux côtés de ce à quoi ils étaient habitués, Spicy Braised String Bean et Chicken Wing Lollipop with Pineapple Sauce. « Nous n’arrêtions pas d’entendre : ‘Oh, mon Dieu, l’espagnol au menu ! L’espagnol au menu !’ ” dit Marie. “Ils étaient tellement excités.” Enflammé par le succès des interprétations espagnoles, Liang a décidé d’embrasser un autre sous-ensemble de sa clientèle, les Vietnamiens qui avaient commencé à s’installer dans le quartier. Une autre série de traductions a été entreprise, mais, finalement, en raison de l’encombrement visuel du menu, les listes vietnamiennes ont été omises. Pendant la pandémie, alors que les affaires ralentissaient, Liang a écrit un mémoire intitulé «Hop Woo: Recettes et histoires d’une légende de Chinatown», avec des recettes pour les plats les plus populaires du restaurant et des histoires de son voyage de la Chine au Mexique au centre-ville de LA Il avait espéré que le texte serait en anglais, chinois et espagnol, mais les contraintes de nombre de pages ont réduit ses ambitions et il n’a été publié qu’en anglais.

Le soir où j’ai dîné au Hop Woo, les autres clients parlaient espagnol, bavardant sur une bande son de Mariah Carey et Steve Winwood. J’avais demandé à Mary ce que signifiait le nom du restaurant, Hop Woo, et elle m’avait dit que cela se traduisait à peu près par “heureux ensemble” ou “unité”. Un restaurant au Mexique appartenant au frère de Lupe portait le nom imposant de Palais Royal, et le père de Liang l’avait exhorté à l’utiliser également pour le restaurant de Los Angeles. Il a résisté. « Il ne voulait pas un si grand nom pour un petit endroit », a expliqué Mary. “Il voulait quelque chose qui était plus une référence sur l’unité, sur la façon de s’entendre.”

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