Rencontrez certaines des merveilleuses mamans du monde animal | Voix Smithsoniennes

Baby turtles emerge and scatter from a small hole in the sand

Des bébés tortues émergent et se dispersent d'un petit trou dans le sable

Les nouveau-nés de tortues caouannes se précipitent hors de leur nid et vers la mer, se précipitant sur la même plage où leur mère a éclos des décennies auparavant.
Service des parcs nationaux

C’est un monde difficile pour un animal nouveau-né. Vous ne pouvez pas chercher votre propre nourriture, les carnivores se cachent à chaque coin de rue et tout le monde semble faire plusieurs fois votre taille. Heureusement pour les jeunes, les mères animales réalisent des exploits incroyables – des voyages de mille kilomètres aux projets de construction complexes – pour nourrir et protéger leurs bébés.

En cette fête des mères, alors que nous remercions tous les soignants de nos vies, nous présentons quelques-unes des mamans les plus impressionnantes de la nature et les façons intrigantes dont elles mettent leurs petits au monde.

Tortues marines sensorielles

Rien

Une tortue caouanne se prépare à nicher sur une plage de Floride, un spectacle rare pendant la journée étant donné que les tortues attendent généralement la couverture de la nuit pour pondre leurs œufs.

Service des parcs nationaux

En matière de parentalité, les tortues de mer tiennent définitivement la distance. Plusieurs espèces, y compris la caouanne à mâchoires fortes (Caretta caretta) et la tortue verte grignoteuse de plantes (Chelonia mydas), reviennent de migrations massives pour pondre leurs œufs tout près des plages où ils ont eux-mêmes éclos. Et il n’y a pas que les tortues de mer qui retournent sur leur lieu de naissance pour avoir leurs petits ; ce processus, connu sous le nom de retour natal, a été observé chez une multitude d’animaux, notamment des saumons, des moineaux et des requins.

Pour les tortues marines comme les caouannes, le trek est colossal. Les nouveau-nés se précipitent sur le sable, esquivant les hérons affamés et les crabes fantômes, et partent pour la sécurité relative de l’océan ouvert pour mûrir. Une fois qu’ils sont assez grands pour se débrouiller seuls, ils trouvent leur chemin vers de riches aires d’alimentation le long de la côte. Finalement, les tortues migreront à nouveau pour pondre des œufs très près de leurs propres lieux de naissance sablonneux. Au total, le voyage peut durer jusqu’à 30 ans et des milliers de kilomètres.

La façon exacte dont les caouannes et autres tortues marines retrouvent leur chemin, malgré la distance et les décennies, a longtemps intrigué les scientifiques. Ils sont connus pour naviguer dans des étendues océaniques vertigineuses en grande partie en détectant le champ magnétique terrestre, qui varie en fonction de l’emplacement géographique. Des recherches récentes ont suggéré que les tortues de mer utilisent cette carte magnétique, associée à d’autres indices locaux, pour se diriger vers leurs lieux de naissance. Ils recherchent l’empreinte magnétique précise de leur plage bien-aimée – donc, pour les tortues de mer, il n’y a vraiment pas d’endroit comme à la maison.

Porcs-épics protégés par des piquants

Rien

Un porc-épic à queue préhensile et son bébé se reposent sur une branche au Smithsonian’s National Zoo.

Mimi Nowlin, zoo national du Smithsonian

Comme si donner naissance n’était pas déjà une entreprise suffisante, les porcs-épics semblent avoir un défi supplémentaire épineux à relever. Heureusement, des espèces comme le porc-épic à queue préhensile (Coendou préhensilis) naissent avec de petits piquants mous. Ce n’est qu’une fois qu’elles sont exposées à l’air que les piquants durcissent et finissent par devenir de longues épines noires et blanches terminées par des barbes. Les piquants d’un porc-épic menacé se dresseront, ce qui fera paraître l’animal plus gros – et si la situation tourne au sud pour le porc-épic, il a un arsenal à sa disposition.

Les porcs-épics à queue préhensile ont aussi d’autres tours dans leur sac. Les bébés, appelés (adorablement) porcs-épics, deviennent rapidement des grimpeurs experts lorsqu’ils explorent la cime des arbres avec leur mère. Leurs longues queues sont incroyablement habiles, s’enroulant autour des branches des arbres et leur donnant libre cours parmi les branches. Ces animaux agiles montrent leurs talents au zoo national du Smithsonian, qui a accueilli un nouveau porc-épic en janvier.

Coucous imitateurs

Rien

Le coucou commun est l’un des parasites des couvées aviaires les plus connus, des espèces d’oiseaux qui glissent leurs œufs dans les nids des autres.

Manoj Ayer

Ils disent de “faire semblant jusqu’à ce que vous le fassiez”, et certains oiseaux semblent vraiment avoir pris ce conseil à cœur. Prenez le coucou commun (Cuculus canore), qui glissera un de ses œufs dans le nid d’une autre espèce dans l’espoir de le faire passer pour celui de cet oiseau. Lorsque le nid de coucou éclot, il jettera les autres œufs au sol, réservant toute l’attention et la nourriture de la mère hôte pour lui-même.

Cela a déclenché ce que les biologistes appellent une “course aux armements coévolutionnaire”. La sélection naturelle favorise les oiseaux hôtes qui peuvent repérer l’œuf de coucou menaçant leur couvée, ainsi que les coucous qui peuvent les déjouer – produisant une sorte de surenchère évolutive. Au fur et à mesure que les oiseaux hôtes comme la fauvette des roseaux ont évolué pour mieux identifier et rejeter les œufs de coucou, les scientifiques pensent que le coucou commun a développé sa propre astuce : les femelles pondent des œufs qui ressemblent incroyablement à ceux de leurs hôtes. Pour ne pas être en reste, les oiseaux hôtes ont également développé des stratégies pour contourner cela. Un type de fée enseigne à ses petits un « mot de passe » gazouilli avant même qu’ils aient éclos ; les oisillons qui l’utilisent obtiennent plus de nourriture.

Les coucous sont peut-être les plus connus pour ce comportement sournois, mais d’autres espèces, y compris certains canards et poissons-chats, le font aussi. Les larves d’une espèce de papillon incitent les fourmis sans méfiance à prendre soin d’eux en sécrétant des produits chimiques qui imitent étroitement ceux des larves de fourmis. Mais bon, ils disent aussi que l’imitation est la forme de flatterie la plus sincère.

Marsupiaux mobiles

Rien

Un jeune kangourou gris, connu sous le nom de joey, sort de la poche de sa mère.

Carles Rabada

Les animaux nouveau-nés peuvent sembler assez précoces par rapport aux bébés humains – les chevaux sautent sur leurs pieds peu de temps après leur naissance, les coucous se livrent à un sabotage lié aux œufs avant même d’ouvrir les yeux. Mais un petit marsupial leur donnerait à tous du fil à retordre, trouvant son chemin de l’utérus de la mère à sa poche alors qu’il ne s’agit guère que d’un embryon.

Les mammifères comme les humains sont connus sous le nom d’euthériens, un groupe qui a de longues périodes de gestation et dont les petits sont nourris jusqu’à la naissance par un organe appelé le placenta, qui est attaché à la paroi de l’utérus. Chez les marsupiaux – y compris les kangourous, les wallabies, les koalas et plus encore – la naissance est un peu différente. Un marsupial en développement utilise ses membres antérieurs pour sortir de l’utérus avant la formation de ses pattes. Il fait son chemin dans une poche spécialisée à l’extérieur du corps de la mère, où il va téter et continuer à se développer jusqu’à ce qu’il puisse se déplacer tout seul.

Ornithorynques creuseurs de passage

Rien

Un ornithorynque glisse dans l’eau. Son bec distinctif est tapissé d’électrorécepteurs, qui l’aident à détecter les faibles champs électriques associés aux mouvements de ses proies.

Meg Jerrard

Ceux d’entre nous qui ont un faible pour l’ornithorynque (Ornithorhynchus anatinus) ont tendance à l’aimer en partie parce que c’est l’un des rares mammifères à pondre des œufs. (Les quatre autres sont toutes des espèces d’échidnés, parfois appelées “fourmiliers épineux”.) Mais la parentalité ornithorynque a aussi d’autres bizarreries. Après une étape de parade nuptiale gracieuse, au cours de laquelle la femelle entraîne le mâle dans une nage semblable à une danse, la femelle tourne son attention vers la fabrication d’un terrier complexe qui gardera ses œufs en bonne santé jusqu’à leur éclosion.

Les ornithorynques peuvent être difficiles à étudier de près dans la nature, donc une grande partie de ce que les scientifiques savent sur le creusement des ornithorynques provient de recherches sur des animaux en captivité. Les mères ornithorynques semblent être de talentueuses tunnelières, passant plusieurs heures avant de pondre leurs œufs à creuser des terriers de plusieurs mètres de long le long des berges. Les terriers peuvent être complexes, avec des passages ramifiés, des impasses et une chambre spéciale juste pour la nidification.

Dans cette chambre, la recherche suggère qu’une mère ornithorynque crée un microclimat fermé parfait qui empêche ses œufs de se dessécher ou de devenir trop froids pendant qu’elle cherche de la nourriture. Elle apportera des feuilles et des herbes humides de l’extérieur du terrier, puis bouchera l’entrée avec de la terre, formant un incubateur chaud et humide pour ses œufs. On pense également que l’entrée bloquée offre une protection contre les prédateurs et, potentiellement, contre les inondations. En ce qui concerne la maternité, semble-t-il, les ornithorynques creusent vraiment profondément.

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