L’escroquerie de 86 millions de dollars qui a conduit le marchand d’art Inigo Philbrick en prison

L'escroquerie de 86 millions de dollars qui a conduit le marchand d'art Inigo Philbrick en prison

Inigo Philbrick est peut-être un voleur, mais au moins il est honnête.

L’ancien marchand d’art londonien, qui a été condamné lundi à sept ans de prison après avoir plaidé coupable à une accusation criminelle de fraude électronique, n’a pas hésité l’année dernière lorsqu’un juge du tribunal fédéral de Manhattan a demandé pourquoi il avait fraudé des clients sur quelque 86 millions de dollars. .

“Pour l’argent, votre honneur.”

L’homme de 33 ans sera enfermé pour avoir escroqué des acheteurs et volé des œuvres d’art de plusieurs millions de dollars par des gens comme Donald Judd, Christopher Wool et Jean-Michel Basquiat. Il a été capturé dans le Pacifique Sud à la suite d’une chasse à l’homme de six mois du FBI

Malgré l’honnêteté, “Il a fait preuve d’une absence totale de remords”, a déclaré à The Post l’avocat Judd Grossman, qui représente plusieurs clients dans des poursuites civiles liées à Philbrick.

Pendant un certain temps, le marchand glissant – né dans le Connecticut, scolarisé à Londres – a légitimement vendu de l’art dans une galerie du quartier tony Mayfair de cette ville ainsi qu’à Miami.

Mais ses aspirations ont grandi plus vite que son portefeuille ne pouvait suivre.

Philbrick a vécu un style de vie extravagant avec sa fiancée Victoria Baker-Harber.
Philbrick a vécu un style de vie extravagant avec sa fiancée Victoria Baker-Harber.

Philbrick portait des montres à 50 000 $, des costumes à 5 000 $ et des chaussures sur mesure. Si vous dîniez avec lui au Cipriani à Londres, il n’y avait pas besoin d’attendre un chèque ; le fringant marchand d’art tenait un compte maison.

C’était aussi un monde de haut vol: selon le magazine New York, Philbrick aurait gardé des réserves de MDMA à portée de main, loué une villa à Ibiza et s’est fiancé à Victoria Baker-Harber, une mondaine britannique de premier ordre et star de la télé-réalité.

« Il avait besoin d’argent pour financer son entreprise et, à son tour, pour financer son style de vie. Il progressait dans sa carrière mais pas à la vitesse nécessaire pour maintenir son style de vie », a déclaré Grossman, qui exerce à New York et se spécialise dans les affaires liées à l’art.

C’est alors que Philbrick a commencé à escroquer ses clients avec une panoplie d’escroqueries. L’une des plus astucieuses : vendre le même tableau à plusieurs collectionneurs – dont aucun n’était au courant des intérêts des autres – avant qu’il ne soit mis aux enchères publiquement.

Selon des documents judiciaires, l'œuvre d'art
Selon des documents judiciaires, l’œuvre d’art “Mirror Room” de l’artiste japonais Yoyai Kusama a été vendue par Philbrick sans en informer – ni payer – les propriétaires.
Reuters

Dans une lettre adressée au tribunal, la victime présumée Daniel Tumpel – fondateur de Fine Art Partners, une société qui travaille dans la finance du monde de l’art – a rappelé que Philbrick était venu lui rendre visite à Berlin via un jet privé et s’est équipé autour de la ville dans une limousine. Tumpel affirme avoir vu plus tard des relevés bancaires montrant que l’argent versé à Philbrick pour l’achat d’œuvres d’art a en fait été utilisé pour financer ce voyage éclaboussant.

Prenez “Mirror Room”, une œuvre de l’artiste japonais Yoyai Kusama, que Tumpel, comme indiqué dans une lettre au tribunal, a achetée en 2017 pour 2 310 000 $, dans l’intention de Philbrick de la revendre ensuite avec profit.

En 2018, Tumpel a vu sa “Mirror Room” accrochée dans la galerie de Philbrick à l’époque de la foire Art Basel Miami. Au cours des 10 mois suivants, le marchand a fait croire à Tumpel qu’il “négociait une éventuelle vente à un musée de Miami”, a écrit Tumpel dans une lettre au tribunal. Mais “vers novembre 2019, nous avons découvert que Philbrick avait vendu l’œuvre en 2018 [after Art Basel] sans nous en informer.

Tumpel et sa société n’ont pas été payés, selon la lettre du tribunal.

Philbrick était un incontournable des grandes ventes aux enchères et est apparu comme un prodige du monde de l'art.
Philbrick était un incontournable des grandes ventes aux enchères et est apparu comme un prodige du monde de l’art.
Clint Spaulding/PMC

Après avoir découvert la vente sournoise de Kusama, Tumpel et sa femme, Loretta Wurtenberger, ont commencé à s’inquiéter de savoir où se trouvait une autre de leurs peintures, “Untitled 2010” de l’artiste post-conceptuel Christopher Wool. Ils avaient payé 4 830 000 $ pour le travail, croyant que Philbrick le vendrait pour eux. Lorsqu’ils lui ont posé des questions à ce sujet, Philbrick a insisté sur le fait que la douleur était avec lui – et a fourni le genre de preuve célèbre utilisée pour vérifier la vitalité des victimes d’enlèvement : il a envoyé une photo de lui debout devant le tableau et tenant un journal avec le journal du jour. date dessus.

Tupel était satisfait à l’époque. Plus tard, a-t-il affirmé dans la lettre, il a découvert la vérité : « Le tableau a été photoshoppé dans l’image… et n’était plus en la possession de Philbrick. [at the time]. Il l’avait garanti par un prêt d’Athena Finance, qui avait stocké le tableau dans leur entrepôt.

C’est l’une des cinq pièces que Philbrick aurait utilisées pour obtenir quelque 15 millions de dollars de prêts. Tumpel veut récupérer sa laine et décrit son ancien revendeur comme “un criminel glacial”.

Mais il n’en a pas toujours été ainsi. Philbrick a grandi dans le Connecticut, le fils privilégié de Harry, un directeur de musée qui a fondé l’organisation artistique à but non lucratif Philadelphia Contemporary, et de Jane, une artiste-entrepreneure autoproclamée. Philbrick, comme son père, a fréquenté la prestigieuse Goldsmith’s University of London, qui se concentre sur l’éducation artistique. Harry a publié une déclaration affirmant “aucune connaissance” des transgressions de son fils.

Philbrick a décroché un stage chez le marchand d'art londonien Jay Jopling (ci-dessus), dont la White Cube Gallery a favorisé la carrière de Damien Hirst.
Philbrick a décroché un stage chez le marchand d’art londonien Jay Jopling (ci-dessus), dont la White Cube Gallery a favorisé la carrière de Damien Hirst.
Getty Images

Après avoir obtenu son diplôme, Inigo a décroché un stage chez le marchand d’art londonien et ancien de Goldsmith, Jay Jopling, dont la White Cube Gallery a favorisé la carrière de Damien Hirst. Bien que Jopling ait également mis de l’espace entre lui et Philbrick, il a déjà encadré le marchand en plein essor et offert un soutien financier lorsque Philbrick a ouvert sa galerie Mayfair en 2013. Cette galerie a bien réussi en se concentrant sur le marché secondaire de l’art – en achetant des œuvres d’artistes en vogue tels que Wade Guyton, Christopher Wool et Rudolph Stengel auprès de collectionneurs et les vendant à profit.

Philbrick était un incontournable des grandes ventes aux enchères et est apparu comme un prodige du monde de l’art. « C’était un spécialiste. Ce n’était pas seulement un charlatan qui ne connaissait rien à l’art », a déclaré Helly Nahmad, marchand d’art basé à Manhattan, au Post. “Il avait tout ce qu’il fallait pour bien faire.”

Mais, selon les victimes de Philbrick, il manquait d’intégrité. Il s’est impliqué dans l’achat et la promotion d’œuvres d’art de valeur en tant qu’investissements fractionnaires : les gens possèdent des pourcentages de l’œuvre (et reçoivent des bénéfices potentiels générés lors de sa vente) en fonction de leur investissement. Mais au fur et à mesure que les transactions se déroulaient, les finances de Philbrick se sont étirées et il a commencé à déformer les faits aux investisseurs. Parfois il vendait plus de 100% d’une œuvre et d’autres fois il gonflait les prix.

Le tableau
Le tableau “Humidité” de Jean-Michel Basquiat aurait été impliqué dans une escroquerie de Philbrick.

Ce fut le cas d’un tableau de Basquiat intitulé “Humidité”. Selon Grossman, les procureurs ont allégué que Philbrick avait approché le collectionneur Aleksander “Sasha” Pesko, désormais représenté par Grossman, pour l’aider à acheter l’œuvre pour 18,4 millions de dollars. L’idée, a déclaré Grossman, “était qu’ils contribueraient au prix d’achat et partageraient tout profit. Notre client pensait en avoir mis la moitié. Puis Inigo a dit qu’il lui manquait 3 millions de dollars. Notre client [ultimately] mis en place 12 millions de dollars et a été victime d’une fraude [when Inigo] l’a transféré à une entité offshore et l’a utilisé pour emprunter de l’argent. Il a menti. Nous faisons valoir que notre client est propriétaire de la peinture parce qu’il a mis en place la quasi-totalité de [the purchase price]. Notre argument est que vous ne pouvez pas mettre en gage quelque chose que vous ne possédez pas.

Les choses se sont finalement dénouées pour Philbrick lorsqu’un tableau de Rudolf Stingel, “Untitled”, s’est vendu chez Christie’s pour 5,5 millions de dollars. Il est allégué, par plusieurs entités prétendant posséder le tableau, que Philbrick avait reçu quelque 10 millions de dollars pour le tableau, en vendant secrètement des pourcentages à plusieurs investisseurs – dont l’un l’a mis en vente chez Christie’s, se croyant être le seul propriétaire. Mais que bientôt d’autres se sont avancés, cherchant leurs coupes de la vente aux enchères. Des poursuites civiles et des accusations criminelles ont suivi.

La pression monte sur Philbrick et, selon une source interne, à l’automne 2019, il a avoué ses méfaits à deux investisseurs. “Il savait qu’il allait se faire prendre”, a déclaré la source. “Il leur a avoué en détail.”

Philbrick a été confronté à des fonctionnaires et déporté à Guam où des agents du FBI ont pris possession de lui.
Philbrick a été confronté à des fonctionnaires dans le Pacifique Sud et déporté à Guam où des agents du FBI l’ont placé en garde à vue.
Services d’immigration de Vanuatu

Mais en novembre 2019, lorsqu’un juge londonien a gelé les avoirs de Philbrick, il était parti. Selon le ministère de la Justice, “les dossiers de vol montrent que Philbrick a quitté les États-Unis peu de temps avant le début des rapports publics sur les poursuites.”

Les autorités fédérales l’ont suivi jusqu’à la nation insulaire du Pacifique Sud de Vanuatu, à environ 500 miles à l’ouest de Fidji, où il vivait avec une Baker-Harber enceinte. En juin 2021, selon ArtNet, alors que Philbrick et un ami se promenaient sur un marché en plein air, les forces de l’ordre locales et mondiales ont encerclé le couple. Ils ont exigé de savoir s’il était Inigo. Il a dit qu’il l’était et les agents lui ont attaché les poignets, l’ont mis dans une voiture et l’ont emmené sur une piste d’atterrissage. Le dernier vol en jet privé de Philbrick l’attendait : un Gulfstream qui transporterait le fugitif à Guam où des agents du FBI auraient arrêté le revendeur en disgrâce.

Le collectionneur/marchand d’art de Los Angeles Stefan Simchowitz, qui “a fait un petit marché avec [Philbrick] – pour une peinture de 20 000 $ », a déclaré au Post que le marchand était« un jeune homme qui s’est mis au-dessus de sa tête … et était trop cool pour l’école. Ce n’est pas un grand criminel, mais c’est un putain d’idiot.

Sa fiancée a écrit au tribunal : “Il a toujours cru qu’il y avait une solution au lieu d’affronter le problème.”

Pendant ce temps, l’avocat de Philbrick, Jeffrey Lichtman, insiste sur le fait que le placage brillant dément une réalité plus complexe. “Les gens regardent Inigo et voient ce qu’ils considèrent comme un riche marchand d’art au sang bleu”, a déclaré Lichtman au Post. « Ils ne comprennent pas du tout le gars… Sa fille est née pendant qu’il était incarcéré. Il ne l’a toujours pas rencontrée. Il souffre d’une manière dont les accusés moyens ne souffrent pas.

Quelques jours avant la condamnation, Grossman a réfléchi à la façon dont Philbrick s’en est sorti avec ses stratagèmes de haut vol: «Il était très sympathique, très intelligent, très doué pour identifier les opportunités d’investissement. Mais il a développé des relations de confiance et en a abusé.

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