Les restaurants de longue date de Roanoke Valley se sentent frits | Local d’affaires

Les restaurants de longue date de Roanoke Valley se sentent frits |  Local d'affaires

Beth Darragh n’aurait jamais pensé qu’elle se retrouverait à prier pour un restaurant. Mais lorsque la nouvelle a éclaté que The Roanoker, une icône locale, fermerait ses portes après 81 ans de service, ce restaurant a commencé à se frayer un chemin dans les invocations qu’elle murmurait doucement à chaque fois qu’elle disait la grâce.

Darragh, 79 ans, était pendant des années une habituée du restaurant, célèbre pour sa cuisine maison du Sud, avec son mari de 43 ans.

Lorsque son mari est décédé l’automne dernier, elle a commencé à venir plus souvent. Manger seul à la maison n’avait aucun attrait.

Dans la vaste salle à manger du Roanoker, elle pouvait compter sur des amis et des voisins. Elle connaissait les serveurs par leur nom et ils la connaissaient.

Le restaurant, ouvert pour la première fois en 1941 juste avant le déclenchement de la Seconde Guerre mondiale, est devenu comme sa deuxième table de cuisine.

“Cet endroit a toujours été spécial”, a déclaré Darragh. «Ils prennent juste soin de vous ici… Je déteste le voir de près. J’ai espéré et prié, littéralement, pour qu’un acheteur soit trouvé pour le reprendre. »

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Une serveuse est arrivée avec la commande de déjeuner de Darragh – dinde et sauce, macaroni au fromage et pommes frites. Des recettes faites de A à Z et perfectionnées au fil du temps.

La propriétaire Renee “Butch” Craft, âgée de 72 ans, avait annoncé quelques jours plus tôt que le dernier jour du restaurant serait ce dimanche (29 mai). La nouvelle avait peiné Darragh. Mais elle a aussi compris.

“Bien sûr, la pandémie a tout affecté”, a déclaré Darragh, réfléchissant à la pression sans précédent provoquée par les deux dernières années. Le Roanoker n’avait pas été la première institution communautaire désamarrée par le tumulte.

“Je pensais que je n’allais pas me remettre de la fermeture de The Homeplace l’année dernière”, a déclaré Darragh.

Depuis le début de la pandémie, la Virginie a perdu 1 restaurant sur 5, selon les statistiques de l’État.

L’industrie, qui, dans le meilleur des cas, nécessite de longues heures et de l’agitation pour réussir, a dû se battre contre des arrêts brusques, des problèmes de sécurité et des réglementations en évolution rapide.

Maintenant, alors que de plus en plus de gens sont à l’aise de s’aventurer et que les mandats de masquage diminuent, de nouveaux défis surgissent : pénuries de personnel, complications de la chaîne d’approvisionnement, flambée des prix.

La confluence des facteurs de stress a stimulé un dialogue croissant sur l’épuisement professionnel dans l’industrie. En un mot, beaucoup se sentent juste frits.

“De nombreux restaurants sont dans une situation très difficile”, a déclaré Robert Melvin, directeur des affaires gouvernementales de la Virginia Restaurant, Lodging & Travel Association.

“Ils essaient juste de s’en sortir, mais il semble que les succès continuent d’arriver”, a-t-il déclaré.

Dans la vallée de Roanoke, la scène gastronomique a perdu certains de ses incontournables : le Roanoker, qui était l’un des restaurants les plus anciens de la région ; The Homeplace, qui était ouvert dans la vallée de Catawba depuis 1982; et la White Oak Tea Tavern, qui a fermé ses portes à Salem en 2020 après 15 ans d’activité.

Il y en avait encore d’autres qui ont servi leur dernier repas en invoquant, non pas les obstacles de plus en plus nombreux de la journée, mais le désir des propriétaires de prendre enfin leur retraite.

Carlos Brazilian International Cuisine, une entreprise familiale depuis plus de trois décennies, a déclaré qu’elle avait bien résisté à la tempête de la pandémie mais, avec les propriétaires approchant maintenant la soixantaine, il était simplement temps. Le restaurant perché au-dessus d’Electric Road a également fermé définitivement ce week-end.

D’autres restaurateurs encore en activité ont déclaré qu’ils ne s’attendaient pas à être encore confrontés à un climat aussi difficile après s’être battus pendant les jours les plus sombres de la pandémie.

Ils réorganisent leurs horaires pour alléger la pression sur leur personnel limité. Ils parcourent les fournisseurs et les magasins à la recherche d’ingrédients difficiles à trouver. Ils retiennent l’augmentation des prix des menus aussi longtemps qu’ils le peuvent face à des coûts qui ont parfois doublé ou triplé apparemment du jour au lendemain.

« Ça a été un voyage, c’est sûr », a déclaré Evie Edman, propriétaire d’Evie’s Bistro & Bakery, qui est en affaires depuis 32 ans et est célèbre pour sa sélection de délicieux gâteaux.

Dans un effort pour réduire les coûts à la fois pour le restaurant du quartier Old Southwest et pour les clients, Evie’s a abandonné ses plats de menu les plus chers – steak, beignets de crabe et autres – et a plutôt élargi sa liste d’offres d’aliments réconfortants. Quelque chose à ce sujet semblait convenir à l’époque actuelle.

Les choses sont à la hausse pour le restaurant alors qu’il entre dans la saison estivale plus occupée, a déclaré Edman. Mais les conditions restent loin d’être faciles. Même après les modifications du menu, ses coûts alimentaires ont bondi d’environ 40 % dans tous les domaines.

Le restaurant se prépare à tout ce qui pourrait arriver ensuite. Edman croit toujours en la vision qu’elle a définie il y a plus de trois décennies.

“Je crois vraiment que les restaurants ont un but”, a-t-elle déclaré. «Les petites entreprises et les restaurants indépendants sont un lieu de rassemblement pour les gens où ils savent qu’ils peuvent obtenir quelque chose de bien et en dépendre. C’est un lieu de quartier, un lieu communautaire, où ils peuvent se rassembler et s’amuser.

Pourtant, elle soupire quand elle pense aux gros titres qui apportent des nouvelles sur les ravages des prix du carburant, l’instabilité internationale et les grondements qui donnent à réfléchir sur une récession imminente.

« C’est toujours quelque chose de nouveau à gérer », dit-elle. “C’est juste comme, ok, nous pourrions utiliser un peu de repos.”

De nombreux acteurs du monde de la restauration prévoient qu’il faudra un an ou plus avant que l’industrie ne se rétablisse, selon un rapport de 2022 de la National Restaurant Association. Même alors, ce ne sera pas un retour à un statu quo pré-pandémique, mais plutôt une étreinte d’une nouvelle normalité.

Les restaurateurs s’adaptent et innovent. Les restaurants recherchent des moyens de se faufiler dans les tables à manger en plein air et d’investir dans des mises à niveau technologiques pour rationaliser le service. Les applications de ramassage et de livraison en bordure de rue telles que Doordash et Grubhub – auxquelles certaines avaient longtemps résisté en raison des lourdes commissions exigées par les entreprises numériques – semblent là pour rester.

Les commandes de livraison ont bondi à trois chiffres au cours des deux dernières années, selon The NPD Group, une société d’études de marché.

Le rebond de l’industrie ne sera pas une hausse droite et ascendante, a déclaré le conseiller du NPD, David Portalatin, plus tôt cette année. “[I]ça va être cahoteux », a-t-il dit.

Il y a des signes d’espoir. Aux États-Unis, 76 % des adultes se sentent désormais à l’aise de sortir manger au restaurant, un bond de 15 points par rapport à janvier, selon une enquête Morning Consult. Ce nombre a légèrement augmenté en ce qui concerne le confort des repas en plein air.

À l’échelle nationale, les revenus de l’industrie devraient augmenter à deux chiffres en 2022, bien que les chiffres soient toujours inférieurs aux statistiques d’avant la pandémie une fois ajustés à l’inflation.

“C’est toujours l’année de la transition”, a déclaré Hudson Riehle, vice-président de la National Restaurant Association, plus tôt cette année, “mais la voie est correcte.”

Joyce Waugh, présidente et chef de la direction de la chambre de commerce régionale de Roanoke, a déclaré que les temps inhabituels obligent les restaurateurs à peser attentivement chaque étape – les marges d’erreur se réduisent lorsque les défis doivent être pris en compte sur plusieurs fronts.

Mais, a-t-elle ajouté, elle entend un optimisme prudent au sein de l’industrie locale. De nouveaux restaurants ouvrent dont des projets de propriétaires expérimentés qui connaissent bien la région.

Des extensions de Frankie Rowland, Taco Rojas, Our Daily Bread et bien d’autres se sont toutes produites pendant la pandémie.

“Je pense que nous voyons ce que nous pensons être une lumière soutenue au bout du tunnel”, a déclaré Waugh.

Pour les restaurateurs, la survie de leur entreprise n’est pas seulement un impératif économique. Anita Wilson, qui, avec son mari, Louis, est propriétaire de Burger in the Square, a déclaré que reprendre ce restaurant de hamburgers populaire était leur rêve lorsqu’ils l’ont acheté en 1999 à ses premiers propriétaires. Désormais situé sur Brambleton Avenue, il fêtera son 34e anniversaire en novembre.

“Je pense que c’est un bon restaurant communautaire”, a déclaré Wilson. « Nous avons aimé apprendre à connaître les gens. Nous avons vu leurs enfants grandir. Ils ont vu notre enfant grandir.

“Cela vous donne juste un sentiment de fierté”, a-t-elle déclaré à propos des racines du restaurant dans la communauté.

La famille a parfois dû puiser dans ses économies pour maintenir Burger in the Square à flot pendant la pandémie. Mais Wilson a dit qu’elle se sentait exceptionnellement bénie qu’ils aient pu rester ouverts et garder la tête hors de l’eau.

Le restaurant a probablement été aidé par le fait qu’il faisait déjà une bonne affaire de plats à emporter avant que l’on n’entende parler de Covid. Les commandes de ramassage représentaient environ la moitié de leur trafic avant la pandémie.

Comme d’autres, le restaurant s’inquiète de la hausse des prix et du marché du travail tendu. “C’est un rappel de ne pas être trop à l’aise”, a déclaré Wilson.

“Mais, nous y parvenons”, a-t-elle ajouté. « J’espère que nous continuerons à le faire, avec le soutien de la communauté… Nos excellents clients que nous avons depuis toutes ces années nous ont tellement soutenus. Sans cela, je ne sais pas ce qui se serait passé. »

Les défenseurs ont exhorté les gens à continuer à soutenir leurs restaurants locaux. Le patronage est plus que jamais nécessaire, et des études montrent qu’un pourcentage élevé des dépenses des petites entreprises est réinvesti directement dans la communauté locale.

Il y a aussi de petits actes de gentillesse qui peuvent faire la différence, a déclaré Melvin de la Virginia Restaurant, Lodging & Travel Association, qui a également exhorté les législateurs à allouer de l’argent aux programmes de main-d’œuvre et à d’autres initiatives de secours pour aider les industries durement touchées.

Exprimer son appréciation pour le travail acharné d’un personnel, faire preuve de patience avec les temps d’attente lorsque les serveurs sont en sous-effectif et comprendre quand une hausse de prix devient inévitable – ce sont tous des gestes qui peuvent donner à quelqu’un le coup de pouce nécessaire pour passer une autre journée de 12 ou 16 heures.

“J’ai entendu dire de tant de restaurants que le fait d’avoir des clients qui les soutiennent, même lorsque leur entreprise a baissé sur le montant qu’elle rapporte, les a aidés à rester motivés et à aller de l’avant”, a déclaré Melvin. « Ce n’est pas toujours uniquement l’angle financier. C’est aussi le soutien moral qui entre en jeu. »

Dans la salle à manger de The Roanoker, quelques jours après l’annonce de la date de fermeture du restaurant, les convives se sont pressés pour obtenir une assiette de biscuits d’adieu pour le petit-déjeuner ou du fromage au piment grillé ou du cabillaud po’ boy.

Certains ont dit avec une pointe de culpabilité qu’ils regrettaient de ne pas être venus plus souvent dans les mois précédents. Mais le propriétaire Butch Craft a déclaré que ce n’était pas de leur faute.

Le restaurant avait pu afficher des chiffres modérés, alimentés par les plats à emporter, pendant la pandémie. Leurs clients fidèles et leur personnel de longue date ont permis à Craft de continuer pendant ce qu’elle a qualifié de jours les plus stressants de ses 52 années dans l’entreprise.

Mais, au fil du temps, toutes ces pressions ont fait des ravages. Les coûts d’exploitation n’ont continué d’augmenter que cette année et le restaurant, alors qu’il comptait encore plus de 45 employés, aurait eu besoin d’environ deux fois plus de personnes pour couvrir tous ses quarts de travail habituels.

Craft a passé environ un an à chercher un acheteur qui pourrait continuer The Roanoker. Mais aucun n’a émergé. Finalement, elle a pris la dure décision de fermer.

“Ce n’est pas comme ça que je voulais faire”, a-t-elle déclaré, ajoutant que les jours depuis l’annonce ont été chargés d’émotion.

“C’est devenu trop difficile”, a-t-elle déclaré. « Et c’est dur pour vos employés. Vous finissez par les faire travailler à mort parce que vous n’avez pas assez de personnel.

“Nous avons juste décidé que, que nous le voulions ou non, cela devait être fait.”

La plupart des employés du restaurant avaient trouvé de nouveaux emplois quelques jours après l’annonce alors que d’autres endroits les avaient arrachés.

Les clients qui s’entassaient en file jusqu’à la porte s’arrêtaient pour serrer la main de Craft. Elle les a remerciés pour leurs années de soutien.

“Nous avons eu une course merveilleuse”, a-t-elle déclaré.

« Cet endroit a toujours été spécial. Ils s’occupent juste de toi ici… Je déteste le voir de près.”

— Beth Darragh, une cliente régulière de The Roanoker

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