Les entreprises de fruits de mer de Hampton Roads veulent supprimer les plafonds sur les travailleurs ayant besoin d’un visa, selon les dirigeants – The Virginian-Pilot

Les entreprises de fruits de mer de Hampton Roads veulent supprimer les plafonds sur les travailleurs ayant besoin d'un visa, selon les dirigeants - The Virginian-Pilot

L’usine de transformation du crabe de Johnny Graham à Hampton contient des décennies d’histoire. L’arrière-grand-père John Graham a fondé Graham & Rollins il y a 80 ans, et l’entreprise familiale de quatrième génération a survécu aux récessions, à une pandémie et à de nombreux changements dans l’industrie américaine des produits de la mer.

Maintenant, Graham a déclaré qu’un de ces changements pourrait tuer non seulement son entreprise, mais aussi celles de tout le pays, du Texas au Maryland. Il a déclaré qu’un programme fédéral de visas pour les travailleurs, sur lequel les transformateurs comptent pour leur main-d’œuvre saisonnière, laisse les entreprises bloquées sans aide pour préparer le crabe, les huîtres et d’autres viandes pour les magasins et les clients.

“Les chances sont de pire en pire”, a déclaré Graham.

Le système de visa sur lequel comptent les transformateurs de produits de la mer a été établi sous sa forme actuelle en 1986, amenant des travailleurs saisonniers d’autres pays vers des industries ayant du mal à trouver des travailleurs locaux. Il a créé des visas H2-A pour les travailleurs agricoles et des visas H2-B essentiellement, pour tout le reste.

La catégorie H2-B est bondée, a déclaré Graham. En plus des fruits de mer, il comprend tout, des paysagistes aux travailleurs de l’hôtel et des parcs à thème aux carnavals. Il est plafonné chaque année à 66 000 travailleurs. Parmi ceux-ci, 33 000 travaillent au cours du premier semestre de l’année fiscale (octobre à mars) ; l’autre moitié travaille durant la seconde moitié (avril à septembre).

Il peut y avoir jusqu’à 150 000 candidatures pour seulement 33 000 travailleurs, ce qui met toutes les chances de son côté, a déclaré Graham.

Les libérations supplémentaires des travailleurs peuvent aider. Par exemple, fin mars, le gouvernement fédéral a délivré 35 000 visas supplémentaires pour les travailleurs employés entre avril et septembre. Le sénateur américain Tim Kaine, qui a défendu les entreprises de fruits de mer avec son collègue le sénateur de Virginie Mark Warner et leurs homologues du Maryland, a applaudi cette décision dans un communiqué de presse.

“Les entreprises de fruits de mer jouent un rôle inestimable dans tant d’économies côtières locales de Virginie”, a déclaré Kaine.

Les problèmes pour Graham & Rollins sont arrivés lentement, puis tout d’un coup, comme le raconte Graham.

Dans les années 1980, l’entreprise était l’un des plus grands transformateurs de crabe du pays, employant des centaines de personnes. Au fil des années, cependant, les travailleurs locaux ont vieilli et leurs enfants ont évité le travail manuel difficile qu’impliquait la cueillette de la chair de crabe.

AJ Erskine, directeur général des transformateurs Northern Neck Bevans Oyster Company et Cowart Seafood Corp., a déclaré que le problème avait commencé à s’intensifier vers le milieu des années 2000. Maintenant, même si ses entreprises gagnent des travailleurs grâce au programme supplémentaire, ils n’arrivent parfois que des mois plus tard que nécessaire. Il a déclaré que les travailleurs pourraient arriver ici en juillet pour une date de début nécessaire du 1er avril.

“C’est désastreux pour ces industries saisonnières des fruits de mer”, a déclaré Erskine.

Graham & Rollins a tenté de diversifier ses activités avec un certain succès. Lorsque la pandémie a mis fin à de nombreux aspects de la vie au printemps 2020, Graham a déclaré que son entreprise s’appuyait sur un accord avec la station commerciale nationale QVC, où il vendait des produits tels que des pétoncles enrobés de bacon. En fait, l’entreprise a enregistré des ventes record de beignets de crabe cette année-là sans cueillir un seul crabe.

L’industrie a proposé plusieurs solutions à court et à long terme. En 2005, le sénateur de l’Alaska de l’époque, Ted Stevens, a inséré une seule phrase dans un projet de loi sur les dépenses de défense qui exemptait les travailleurs temporaires d’œufs de saumon des plafonds H2-B, selon des informations du Cape Cod Times. Erskine a déclaré qu’une exemption similaire pourrait être accordée pour les 10 000 à 15 000 visas que l’industrie utilise par an. À long terme, les chefs de file de l’industrie aimeraient voir une catégorie de visa distincte pour les travailleurs des produits de la mer.

Aucune des deux solutions ne progresse actuellement avec la plupart des législateurs, a déclaré Erskine. Quelques-uns des États côtiers soutiennent les mesures, mais la plupart des républicains s’opposent à davantage d’immigration et les démocrates ne l’aiment pas parce que les syndicats s’y opposent, a-t-il déclaré.

Graham a déclaré que les entreprises ne peuvent tenir qu’un peu plus longtemps. D’autres défis, tels que la concurrence étrangère et les coûts d’exploitation, tuent les quelques entreprises américaines de produits de la mer qui restent. Il a déclaré que le pays perdrait encore une autre industrie historique.

“Les communautés ont été fondées sur les huîtres et les crabes”, a-t-il déclaré.

Trevor Metcalfe, 757-222-5345, trevor.metcalfe@pilotonline.com

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