Le plus vieil animal terrestre vivant au monde ? A 190 ans, c’est Jonathan la tortue.

Le plus vieil animal terrestre vivant au monde ?  A 190 ans, c'est Jonathan la tortue.

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Jonathan la tortue vit sur l’une des îles les plus reculées du monde depuis 140 ans. Il est devenu une sorte de star médiatique ces derniers temps, puisqu’il vient d’obtenir une noble distinction : le plus vieil animal terrestre vivant au monde.

Jonathan fête ses 190 ans cette année. Eh bien, c’est la meilleure estimation de l’âge du chélonien de 440 livres.

“Pour être honnête, je soupçonne qu’il est plus âgé, mais nous ne pouvons jamais le savoir”, a déclaré Joe Hollins, le vétérinaire qui s’occupe de Jonathan sur l’île de Sainte-Hélène, un minuscule territoire volcanique britannique à plus de mille kilomètres des côtes africaines.

Jonathan a passé la majeure partie de sa vie à errer (bien que lentement) avec trois autres tortues terrestres autour du terrain de la résidence du gouverneur de Sainte-Hélène, Plantation House.

On estime que Jonathan a éclos en 1832, selon une lettre qui mentionne qu’il est arrivé “adulte” à Sainte-Hélène en 1882 en provenance des îles Seychelles dans l’océan Indien, a-t-il déclaré. “Entièrement adulte” dans le contexte des tortues signifiait au moins 50 ans, a déclaré Hollins.

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Une photo prise entre 1882 et 1886 montre Jonathan broutant à Plantation House, où il avait été présenté au gouverneur de Sainte-Hélène en cadeau, selon Hollins.

“C’était assez traditionnel pour [tortoises] pour être utilisés comme cadeaux diplomatiques dans le monde entier, s’ils n’étaient pas mangés en premier », a-t-il dit, notant qu’ils étaient récoltés par les équipages des navires parce qu’ils étaient empilables et n’avaient pas besoin de nourriture ou d’eau pendant des jours.

“Apparemment, ils étaient tout à fait délicieux”, a-t-il déclaré.

En plus de Jonathan, Hollins s’occupe des autres tortues qui vivent sur l’île longue de dix milles. Il dirige également une équipe qui s’occupe des chats, des chiens, des bovins, des moutons, des chèvres, des ânes et des cochons de l’île.

Mais Jonathan, en tant que gentleman senior du groupe, est spécial, a-t-il déclaré.

“Je prends beaucoup de plaisir à m’occuper de lui”, a déclaré Hollins, notant qu’à 64 ans, il a 126 ans de moins que la rare tortue géante des Seychelles dont il s’occupe depuis 13 ans.

“C’est une énorme responsabilité, mais un honneur et un privilège pour un vétérinaire de répondre aux besoins du plus vieil animal terrestre connu au monde”, a-t-il déclaré.

Il y a probablement des requins dans l’océan plus âgés que Jonathan, a déclaré Hollins, mais il n’a pas entendu parler d’une autre créature terrestre bien documentée qui a été vivante pour des événements plus historiques.

Hollins a déclaré que les visiteurs de Sainte-Hélène, qui compte environ 4 400 habitants, sont stupéfaits d’apprendre la durée de vie stupéfiante de Jonathan.

La tortue a vu 31 gouverneurs de Sainte-Hélène aller et venir et était probablement vivante pour la deuxième inauguration du président Andrew Jackson en 1833, ainsi que pour les inaugurations des 39 prochains présidents américains.

“Alors que les guerres, les famines, les pestes, les rois et les reines et même les nations sont venus et repartis, il a continué, totalement inconscient du passage du temps”, a déclaré Hollins.

“Jonathan est le symbole de la persévérance, de l’endurance et de la survie et a atteint un statut emblématique sur l’île”, a-t-il ajouté.

Il n’est pas inhabituel pour les tortues terrestres géantes de vivre jusqu’à 150 ans, a déclaré Hollins, mais Jonathan a enduré plus longtemps que la plupart des gens ne s’y attendaient.

Elle a amené de minuscules chats adoptifs dans son bureau dans une maison de retraite. Les résidents l’ont découvert – et la thérapie des chatons a commencé.

Le précédent record de longévité connu était détenu par une tortue radiée nommée Tu’i Malila, qui aurait été donnée à la famille royale des Tonga en 1777. Lorsque Tu’i Malila est décédée en 1965, elle avait environ 188 ans, selon Guinness World Records.

Guinness a récemment mis à jour ses records pour refléter que Jonathan est désormais le plus vieil animal terrestre du monde, mais la nouvelle de l’occasion a été accueillie de la même manière que la plupart des choses concernant la tortue, selon son gardien.

“Il connaît ma voix et vient vers moi comme un chien, mais je dois accepter qu’il est principalement pavlovien car il m’associe à la nourriture”, a déclaré Hollins, notant que Jonathan est maintenant aveugle et a perdu son odorat, mais a toujours un appétit sain.

Pendant plus d’une décennie, il a nourri à la main les carottes, les concombres, les pommes et les bananes de la tortue, en veillant à mettre des gants de soudeur épais pour protéger ses doigts du bec pointu de Jonathan.

“Même à travers [the gloves], j’ai perdu deux ongles », a déclaré Hollins. “Mais j’aime vraiment ce grand reptile croustillant. C’est un gentleman tortue.

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Lorsque Hollins a été embauché comme vétérinaire par le gouvernement de Sainte-Hélène, il a déclaré que Jonathan était en mauvaise santé avec un bec émoussé et friable et qu’il était incapable de paître.

“Il s’agrippait à la terre et aux feuilles sèches et tirait sur l’herbe rauque”, a-t-il déclaré. “Après l’avoir nourri pendant un certain temps, nous avons été témoins d’un miracle : son bec a retrouvé son tranchant.”

Hollins a déclaré avoir appris que la tortue avait une carence en vitamines, minéraux et oligo-éléments, qui a été rapidement corrigée avec un apport hebdomadaire de produits frais.

“Il a été ressuscité, alors maintenant nous ne pouvons pas nous arrêter”, a-t-il dit, ajoutant que Jonathan tourne son bec vers le chou frisé, mais dévore les cœurs de laitue et les poires mûries au soleil.

La tortue aime aussi prendre le soleil et a effrayé les visiteurs en s’étalant sur l’herbe avec les quatre pattes et le cou tendu, a-t-il ajouté.

Plus d’une fois, “Jonathan nous a trompés en nous faisant faire une visite urgente parce que quelqu’un l’a signalé mort”, a déclaré Hollins.

Il a dit qu’il savait que le jour approchait où un appel comme celui-ci s’avèrerait être réel.

«Je suis ici depuis quatre gouverneurs, et chacun m’a dit avec une note de plaidoirie:« S’il vous plaît Joe – pas sous ma surveillance », a déclaré Hollins.

Pour l’instant, Sainte-Hélène prévoit de commander un timbre représentant Jonathan et éventuellement d’organiser une fête nationale pour honorer la tortue en 2022, a-t-il déclaré.

“Quand il partira, ce sera difficile, bien que nous soyons réalistes et préparés”, a ajouté Hollins, notant que des études montrent que les tortues géantes ne vieillissent pas comme les humains, mais peuvent simplement s’user ou mourir après une blessure.

“Avec beaucoup de soin et d’attention”, a-t-il dit, “Jonathan peut encore voir beaucoup d’entre nous dans nos tombes.”

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