L’art radical de Nellie Mae Rowe – Le Brooklyn Rail

L'art radical de Nellie Mae Rowe - Le Brooklyn Rail

En vue

Musée d’art de Springfield
Du 19 mai au 1er juillet 2022
Ohio

Nous devons penser au temps et au lieu. Lorsque Nellie Mae Rowe s’est installée dans le village de Vinings, c’était une communauté rurale à vingt minutes au nord-ouest d’Atlanta. La déségrégation s’est produite en plusieurs vagues qui se sont produites ici entre 1961 et 1973. Les schémas de construction de blocs et de logements forcés ont été interdits, permettant aux citoyens noirs de posséder des maisons « en ville ». Les quartiers importants sont passés de blancs à noirs en un clin d’œil, alors que 60 000 résidents blancs (20 % de la population) ont transformé des hameaux ruraux en banlieues aisées. La maison et le studio de Rowe se trouvaient au milieu de la ville en développement et sont devenus une attraction locale remarquable. Environ 400 visiteurs par an visitaient sa maison, voyaient son art et signaient son livre d’or.

C’était une route improbable pour un artiste né le 4 juillet 1900 à Fayetteville, en Géorgie. Le père de Rowe est né en esclavage; sa mère est née un an après la proclamation d’émancipation. Après la quatrième année, Rowe a quitté l’école formelle pour rejoindre sa famille travaillant dans les champs. Nellie Mae a épousé Buddy Rowe et ensemble, ils vivaient dans une maison de trois pièces qu’il avait construite au 2015 Paces Ferry Road. Rowe a travaillé comme domestique pour une famille blanche locale pendant trente ans. Lorsqu’ils sont décédés dans les années 1960, elle s’est enfin débarrassée de la monotonie des tâches ménagères. En 1968, sa maison est devenue une œuvre d’art entièrement fonctionnelle qui sera désormais connue sous le nom de “Playhouse”.

La maison en planches à clins était petite, vacillant presque sur elle-même de tous les côtés. La peinture était délavée par le soleil. Et l’herbe qui n’a jamais poussé est devenue la forêt enchantée qui entoure la maison et a volé la vedette. En croyant que son art était une méthode pour atteindre la communion avec Dieu, Rowe n’a jamais laissé la joie s’échapper de ses créations. Des gens joviaux, des bêtes excentriques et des fleurs écumantes remplissent son royaume imaginaire. La mémoire mêlée à une symbolique enchantée inonde chaque œuvre.

Ce que c’est (1978-1982) montre Rowe, dépeint comme un enfant, se promenant avec confiance les mains sur les hanches sur Paces Ferry Road, un défilé d’une seule femme – rejoint par un groupe de chiens jaunes, verts et blancs, marqueurs de protection. Ses rubans de cheveux jaunes et bleus s’étendent, créant une couronne de rayons, apportant de la lumière à sa communauté. La phrase des années 70 “Qu’est-ce que c’est?” était une salutation rhétorique, similaire à son équivalent contemporain, “Quoi de neuf?” Deux spectateurs flottants au visage blanc restent bouche bée, l’un simple, ravi, l’autre moins que ravi. Rowe n’y prête pas attention. Cette salutation est aussi une déclaration – une déclaration de sa présence et de sa confiance en son être spirituel.

Rowe n’hésitait pas à utiliser son art pour commenter les problèmes sociaux et politiques de l’époque. Sans titre (Vote), (avant 1978), est un hommage à la loi sur les droits de vote de 1965, qui a supprimé des obstacles tels que les taxes électorales et les tests d’alphabétisation et est donc considérée comme un moment important de l’émancipation des Noirs. La pièce est composée de trois vignettes centrales. Sur la gauche se trouve une main de louange tendue, acceptant la joie. À côté de la main se trouve une Coretta Scott King souriante. Le côté droit de la pièce montre le visage d’un politicien, ses yeux frénétiques et son sourire aux dents blanches nacrées obscurcis uniquement par ce qui semble être plusieurs couches de masques transparents. Vous ne savez jamais de qui parle. Griffonné sur le dessus, gros et gras, elle a écrit son nom. Entrecoupé de la signature, une série d’électeurs font la queue, certains s’inclinant la tête, versant des larmes pendant une journée qu’ils n’auraient jamais pensé voir.

De 1979 à 1981, près de trente enfants et jeunes adultes noirs ont été enlevés et assassinés à Atlanta. Connus collectivement sous le nom de « meurtres d’enfants d’Atlanta », les meurtres ont attiré l’attention de la nation et ont modifié la vie quotidienne dans la ville. Dans Sans titre (Les enfants disparus d’Atlanta, personnage avec coiffe) (1981), Rowe dépeint l’agresseur comme grand, blond et effrayant. Son trench-coat marron s’ouvrit comme un clignotant, une coiffe flamboyante dressée tout droit, faisant un paon, se moquant des autorités en puissance. Des animaux au visage pâteux, innocents et enfantins, l’entourent. Autour du dessin, Rowe a placé cinq breloques bleues, des amulettes de protection, un symbole dans de nombreuses maisons sud-africaines utilisées pour repousser les mauvais esprits.

De retour à Atlanta, j’ai conduit à Vinings pour voir ce qu’était devenu le Playhouse. Juste après Cold Stone Creamery, 2015 Paces Ferry est maintenant un Hotel Indigo, la chaîne nationale. Il y a une petite section dédiée à Rowe dans le hall, avec un de ses dessins et plusieurs photos de la maison qui s’y trouvait autrefois. « One Week » des Barenaked Ladies retentit dans le système de sonorisation du hall. C’est un rappel brutal du siège avant de Rowe regardant une ville se transformer. Le renouveau du KKK, la lutte pour les droits civiques, l’intégration forcée, la fuite blanche, l’étalement sans précédent. Le sol bougeait constamment sous ses pieds. Et il y avait Nellie Mae Rowe, une femme noire vivant dans le Sud, déclarant qu’elle était toujours une artiste. Son travail éblouit à chaque tournant, mais ne vous y trompez pas; sous l’espièglerie de Rowe, il y a une bravoure que nous voyons rarement sur les murs des musées.

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