La vague de chaleur en Inde pourrait aggraver la crise alimentaire mondiale

La vague de chaleur en Inde pourrait aggraver la crise alimentaire mondiale

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Depuis quelques jours, une vague de chaleur d’une ampleur et d’une intensité ahurissantes s’est emparée de l’Asie du Sud. Plus d’un milliard de personnes en Inde et au Pakistan ont subi des températures maximales diurnes de 40 degrés Celsius ou 104 degrés Fahrenheit.

Delhi, la deuxième plus grande ville du monde, a subi des jours consécutifs de chaleur de 110 degrés Fahrenheit. Et Nawabshah, au Pakistan, une ville de près de 230 000 habitants dans le désert du sud du pays, s’est approchée d’un demi-degré de 50 degrés Celsius (122 degrés Fahrenheit), la température à laquelle le corps humain commence à cuire.

La canicule a un coût humain horrible. Des dizaines de personnes sont mortes d’un coup de chaleur, selon les rapports de NPR. Cela aura un coût climatique. Bien que seuls les Indiens les plus riches possèdent des climatiseurs, la demande d’électricité est si élevée que le pays prévoit d’importer du charbon supplémentaire pour maintenir son réseau électrique en vie.

La vague de chaleur aura également un coût économique, qui se répercutera au-delà du sous-continent. Comme je l’ai déjà écrit, le monde souffre d’une pénurie de produits de base cruciaux, y compris des céréales essentielles comme le blé. Lorsque la Russie a envahi l’Ukraine, elle a brouillé un marché mondial du blé déjà tendu – la Russie est le plus grand exportateur de blé au monde ; L’Ukraine, la sixième plus grande du monde, et a fait grimper les prix. L’Inde, qui a connu cinq années consécutives de récoltes record de blé, s’est lancée et a proposé d’exporter plus que d’habitude.

La canicule a, pour l’instant, remis ces plans en question. Certains agriculteurs indiens ont estimé que 10 à 15 % de leur récolte est morte, selon Monika Tothova, économiste à l’Organisation des Nations Unies pour l’alimentation et l’agriculture. Mais il est trop tôt pour savoir exactement comment la canicule va façonner la récolte.

Les pénuries alimentaires et la hausse des prix des céréales peuvent infléchir la trajectoire de l’histoire. Certains commentateurs affirment qu’ils ont joué un rôle démesuré dans les révolutions du printemps arabe il y a dix ans. (D’autres experts ne sont pas d’accord.) J’ai eu du mal à suivre les nombreuses intrigues impliquées dans la crise actuelle, alors plus tôt cette semaine, j’ai appelé Tothova pour discuter des raisons pour lesquelles les prix des denrées alimentaires sont si élevés, à quel point le changement climatique est à blâmer , et ce qui pourrait arriver ensuite. Voici quelques points à retenir de notre conversation :

1. L’Inde aura probablement encore un surplus de blé. La seule question est de savoir combien.

La plus grande récolte de blé annuelle de l’Inde est le rabi, qui est planté d’octobre à décembre et récolté au début du printemps, m’a dit Tothova. Au cours de chacune des cinq dernières années, l’Inde a atteint une production de blé record pendant sa saison rabi. Il était sur la bonne voie pour une autre année exceptionnelle lorsque la canicule a frappé.

Le pays a eu un peu de chance sur le timing. Dans le sud et le centre de l’Inde, le rabi a déjà été récolté ou est en train d’être récolté. Mais de grandes questions demeurent quant à la santé du blé dans le nord de l’Inde, la région la plus productive du pays, où la récolte reste en grande partie non récoltée et a donc cuit sous une chaleur torride. “La chaleur elle-même ne nuira pas au grain”, a déclaré Tothova. Ce qui préoccupe plutôt les agronomes, dit-elle, c’est un phénomène appelé “stress thermique terminal”, où la chaleur extrême surcharge la plante et l’empêche de former le moindre grain.

Si une grande partie du blé du nord de l’Inde n’avait pas encore formé son grain avant le début de la vague de chaleur, les effets pourraient être graves. Le nord de l’Inde est également à l’origine de la majeure partie de la variation de la récolte de blé de l’Inde : lorsque le rabi connaît une année exceptionnelle, c’est parce que le nord de l’Inde a explosé. Le changement climatique a en fait contribué à cette récente bosse dans un petit mais positif façon. Il y a plus d’irrigation dans les champs du nord maintenant qu’auparavant, a déclaré Tothova, car la fonte des glaciers dans l’Himalaya a augmenté le débit des rivières dans le pays. (Bien sûr, les agriculteurs ressentent maintenant le revers de la médaille.)

Pourtant, Tothova a refusé d’envisager des scénarios catastrophiques. “Même si la vague de chaleur en Inde va entraîner des pertes localisées, ils envisagent toujours une récolte assez importante dans le pays”, a-t-elle déclaré.

2. L’Ukraine produit toujours du blé. Le problème est de le sortir.

Lorsque la Russie a envahi l’Ukraine, quelque 55,4 millions de tonnes de blé – la production totale combinée de blé des pays – semblaient en jeu. Les deux pays, avec leurs sols réputés productifs, fonctionnent comme un grenier à blé pour l’Europe, l’Asie et l’Afrique du Nord. (Le drapeau bleu et jaune de l’Ukraine est censé suggérer un champ de céréales doré ondulant sous le ciel.)

Heureusement, la guerre n’a, jusqu’à présent, pas été aussi catastrophique qu’on le craignait sur cette mesure. « Les agriculteurs ukrainiens produisent », m’a dit Tothova, même s’ils n’obtiennent manifestement pas les mêmes rendements qu’avant la guerre. “Le problème en Ukraine sera probablement de savoir comment acheminer les produits sur le marché mondial.”

Plus de 90 % du blé ukrainien sort par ses ports de la mer Noire. Mais la Russie a bloqué ces ports, ce qui signifie que les exportations totales de produits de base de l’Ukraine doivent voyager par chemin de fer, barge ou camion. L’Ukraine avait l’habitude d’expédier 5 millions de tonnes de marchandises hors de ses ports chaque mois. Par voie terrestre, le pays ne peut expédier qu’environ 500 000 tonnes par mois, a déclaré Tothova.

Cela crée un problème pour les pays qui en sont venus à dépendre des exportations de l’Ukraine — ou de la Russie.

3. Il n’y a pas de pénurie mondiale de blé. Il y a un problème mondial du blé au mauvais endroit.

“Au niveau mondial, il n’y a pas de pénurie sur le marché du blé”, m’a dit Tothova. Il y a beaucoup de blé. Ce n’est tout simplement pas là où il devrait être.

La crise du blé est la plus pressante pour les pays du Moyen-Orient et d’Afrique qui importaient beaucoup de blé russe et ukrainien avant la guerre. Ces pays aimaient le blé russe et ukrainien non seulement parce que la récolte elle-même était bon marché, mais aussi parce qu’elle avait de faibles coûts d’expédition. Mais il est maintenant cher d’obtenir n’importe quel hors de la région, car tous les cargos traversant la mer Noire, même ceux qui viennent de Russie ou de Turquie, doivent payer des frais d’assurance spéciaux pour les zones de guerre.

La crise touchera donc plus durement les pays qui n’ont pas beaucoup de capacité à augmenter leurs revenus, comme l’Afghanistan, la République démocratique du Congo et les pays de la Corne de l’Afrique, qui a connu une quatrième année consécutive de la sécheresse. « L’Irak a du pétrole et les prix du pétrole augmentent. Ils peuvent vendre du pétrole pour obtenir du blé », a déclaré Tothova. “Mais les pays qui étaient dans une situation très difficile sont maintenant dans une situation pire.”

En tête de liste : le Yémen, qui connaît la famine depuis 2016 en raison de la guerre civile dans le pays. Selon le Programme alimentaire mondial, 17 millions de Yéménites sont en situation d’insécurité alimentaire ; ce nombre devrait atteindre 19 millions d’ici la fin de l’année.

Le centre et le sud de l’Inde auront probablement encore suffisamment de blé excédentaire pour aider ces pays, a déclaré Tothova. Mais il n’y a pas d’infrastructure pour acheminer ce blé là où il doit aller. La question à l’avenir, a-t-elle dit, est de savoir si des prix plus élevés et une aide internationale peuvent acheminer le blé de l’Inde et d’ailleurs vers les pays qui dépendaient autrefois de la corbeille à pain ukrainienne.

À quoi ressemblera cette crise du point de vue des États-Unis, de l’Europe et des autres pays riches ? Plus de la même inflation que les gens voient déjà. « Les gens me demandent : ‘Est-ce que les étagères seront vides ?’ Probablement pas », a déclaré Tothova. “Mais les prix vont augmenter.” À terme, la hausse des prix des céréales entraînera une hausse des prix de la viande, car les animaux d’élevage mangent les mêmes aliments de base que tout le monde.

4. La crise du blé a été aggravée par une crise des engrais.

Les prix des engrais sont à des niveaux record, avec une hausse de 30 % depuis le début de l’année. L’augmentation des prix des engrais est, d’une manière indirecte, également liée à la guerre de la Russie en Ukraine et à la pandémie : les engrais sont fabriqués à partir de gaz naturel, et les prix du gaz naturel sont élevés depuis que la Chine et la Russie ont rompu le marché l’année dernière. (La Chine a cessé d’importer du charbon d’Australie en raison d’un désaccord lié à la pandémie, et la Russie a réduit ses exportations de gaz naturel vers l’Europe à la veille de son invasion de l’Ukraine.) Des conditions météorologiques étranges ont également détruit le marché du gaz naturel au Texas l’hiver dernier.

Les prix élevés des engrais n’affecteront pas nécessairement les récoltes immédiatement, a déclaré Tothova. Les agriculteurs peuvent sauter une application d’engrais sans détruire leurs rendements car une partie de l’engrais sera restée dans le sol. Mais ce tampon intégré finira par s’épuiser. “Si la situation ne s’améliore pas, nous le verrons peut-être la saison prochaine.”

5. Le changement climatique accentuera ces pics soudains.

Bon nombre des problèmes du marché du blé ne peuvent être imputés au changement climatique. Mais une planète qui se réchauffe et qui s’étrange aggrave les turbulences. Les vagues de chaleur sont le symptôme le plus clair et le plus facilement identifiable du réchauffement climatique, et la vague de chaleur en cours en Inde ne fait pas exception. Ces prix élevés des engrais sont dus en partie, comme je l’ai écrit, à des conditions météorologiques étranges en 2021 qui ont brisé le marché du gaz naturel.

“Même avant la guerre en Ukraine, le prix des produits agricoles était très élevé”, a déclaré Tothova. « L’agriculture dépend de la météo. Et même les gens qui ne croient pas au changement climatique – ils admettront qu’il y a une plus grande volatilité météorologique et un plus grand risque d’événements extrêmes maintenant. Cela crée une incertitude supplémentaire sur la production agricole », a-t-elle déclaré.

Les impacts climatiques qui l’inquiètent le plus sont les sécheresses et les changements soudains et imprévisibles de la disponibilité de l’eau, a-t-elle déclaré. Elle a donné le Maroc en exemple. Au cours d’une année humide, le Maroc produit une énorme quantité de blé, soit quelque 7,5 millions de tonnes. Dans une année sèche, il ne pousse que 2,5 millions de tonnes. Un écart aussi énorme rend impossible toute prévision statistiquement lissée, a déclaré Tothova : Soit le pays connaît une bonne année, soit il ne la connaît pas. Alors que le monde se réchauffe et que le Sahara s’étend, le Maroc connaîtra probablement encore plus de mauvaises années.

La nourriture n’est pas seulement une question de nourriture. Lorsqu’un pays entre en pénurie alimentaire, les conséquences se répercutent sur son économie et sa société. Les parents retirent leurs enfants de l’école pour éviter de payer les frais de scolarité, afin qu’ils puissent dépenser plus d’argent en nourriture. Une telle décision peut avoir des décennies de conséquences. C’est l’un des nombreux effets en cascade qui rendront plus difficile la vie dans un monde qui se réchauffe.

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