James Cahill nous raconte son premier roman

James Cahill nous raconte son premier roman

Requins marinés, collants rembourrés et un lit froissé et taché : les objets trouvés anarchiques des Young British Artists (YBA) ont changé l’art au Royaume-Uni pour toujours. Dans Tiepolo Bleu, une passionnante histoire de passage à l’âge adulte qui retrace l’éveil artistique et sexuel d’un professeur de Cambridge dans les années 1990 à Londres, ils se heurtent aux formes classiques des maîtres anciens italiens. Nous avons parlé à l’auteur du livre, James Cahill, qui a passé la dernière décennie à travailler à la fois dans le monde de l’art et dans le milieu universitaire, du choc de la nouveauté, de la relation entre l’histoire de l’art et l’écriture créative, et de son maître vénitien titulaire.

Il y avait ce sentiment parmi ces artistes qui sortaient de Goldsmiths que tout était possible

The Art Newspaper: D’où est venue l’idée de Tiepolo Bleu viens de?

James Cahill : Cela a commencé avec le personnage principal, Don. J’avais cette image d’un homme qui était à mi-carrière, à mi-vie, brillamment réussi et renommé, mais aussi mortellement paralysé par son inexpérience de l’amour et de la vie et des choses au-delà de ses études métier. C’était un certain type d’homme dans un certain type de cadre – un monde académique raréfié et fermé – avec des idées très arrêtées sur l’art et la beauté. Je suppose que c’était en partie parce que j’avais écrit ma thèse de doctorat à Cambridge et, comme nous le savons tous, il y a des gens comme ça. J’ai commencé à réfléchir à ce que cela pourrait être pour quelqu’un enfermé dans ce genre d’identité de sortir de son ancienne vie en quelque chose de revigorant et de différent.

Il y a un choc de deux mondes dans le roman : le classique et le contemporain. Qu’est-ce qui vous a inspiré à explorer l’espace entre les deux ?

Ma thèse portait sur l’art contemporain en Grande-Bretagne à la fin du XXe siècle en relation avec les statues et les mythes classiques, et leur sorte de relation étrange et transhistorique. Cela a filtré dans la création de l’histoire en termes d’intérêts et de valeurs que cet homme aurait, et comment ils pourraient être offensés. J’ai décidé qu’il serait historien de l’art dans une université d’élite à la fin du XXe siècle, alors que certaines traditions enracinées étaient encore vivantes mais que les choses commençaient à changer. Ensuite, j’ai pensé à l’explosion du nouvel art dans les années 1990 et comment cela pourrait catalyser une intrigue.

James Cahill s’est appuyé sur son expérience d’une décennie de travail à la fois dans le monde de l’art et dans le milieu universitaire.

James Cahill, Photo : Darren Wheeler

Don est consumé par le ciel de Giovanni Battista Tiepolo. Quelle est votre relation avec le maître vénitien ?

Je ne me souviens pas quand j’ai vu une peinture de Tiepolo pour la première fois, mais j’aime depuis longtemps ces incroyables vastes fresques au plafond pleines de corps tourbillonnants, et la nuance de bleu distinctive qu’il utilise – ce mi-turquoise, un bleu qui semble avoir une brume, comme les traces des nuages. Quand j’étais jeune, j’avais l’ambition ou du moins le désir d’être moi-même artiste. Je suis allé jusqu’à postuler pour un cours de base avant d’aller à la Courtauld [Institute of Art]. J’ai continué à travailler de manière privée et informelle, et une idée que j’avais mais que je n’avais jamais réalisée était de coller ensemble tout un tas de morceaux de bleu à partir de reproductions de peintures de Tiepolo pour en faire un seul panneau panaché – quelque chose qui se passe dans le livre. Je ne l’ai jamais fait à la fin, alors peut-être que c’était destiné à être une vanité fictive plutôt que quelque chose que j’ai littéralement créé.

Don voit le monde à travers les yeux d’un historien de l’art, et à un moment le jeune artiste énigmatique, Ben, lui dit : « C’est possible d’être trop discriminant… Tu arrêtes de voir la chose pour ce qu’elle est. En écrivant le livre, avez-vous dû consciemment arrêter de penser en tant qu’universitaire et commencer à penser en tant que romancier ?

Oui, car l’histoire de l’art et l’écriture créative sont des disciplines totalement différentes. Au mieux, l’écriture académique est brillante, pétillante et inspirante, mais au pire, elle peut détourner les gens des idées mêmes qu’elle essaie d’exposer. À certains égards, j’ai dû établir une distinction assez prudente entre l’écriture académique et la recherche, et ce que je faisais de manière créative. Vous ne voudriez pas commencer à écrire un roman sur le mode d’une thèse universitaire, ou du moins pas à moins que ce ne soit une décision expérimentale consciente.

Tiepolo Blue, James Cahill; Hodder & Stoughton

Pourquoi définir le livre dans les années 1990?

Je m’intéressais aux années 1990 comme une sorte de fin de siècle moment, à la fois comme fin et comme début, car après cette époque, les choses dans l’art britannique ont radicalement changé. Je pense qu’il est vital que l’art contemporain soit toujours en quelque sorte en train d’avancer ou de redéfinir le débat ou de remettre en question les termes de l’argumentation, mais à l’époque c’était presque plus que cela ; il y avait ce monde social très particulier et ce sentiment chez ces artistes qui sortent des Orfèvres [art school] au début des années 1990 que tout était possible. Le monde de l’art d’aujourd’hui est beaucoup plus global et il y a beaucoup plus d’opportunités pour les artistes, mais je pense que quelque chose a peut-être aussi été perdu. Donc, le roman parle d’art contemporain, mais ce n’est pas de l’art maintenant – il appartient à un moment précis dans le temps qui, je pense, ne pourrait pas se répéter.

Tiepolo BleuJames Cahill, Hodder & Stoughton, 352pp, 14,99 £ (hb)

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