Comprendre l’interaction homme-animal de la COVID-19 et d’autres maladies

Researchers collecting samples from bats. El Malpais National Monument, Grants, New Mexico

Des chercheurs prélèvent des échantillons de chauves-souris.  Monument national d'El Malpais, subventions, Nouveau-Mexique
Tony Goldberg, Kathy Hanley, Teri Orr et des étudiants de l’Université d’État du Nouveau-Mexique recueillent des échantillons de chauves-souris pour des tests de virus au monument national d’El Malpais à Grants, au Nouveau-Mexique. ANNE READEL

Tony Goldberg sait que la plupart des maladies humaines, comme le COVID-19, ne commencent pas – ou ne finissent pas – avec notre espèce. Ces maladies font vraiment partie de tout notre écosystème, et cela inclut les animaux avec lesquels nous interagissons.

Goldberg et son laboratoire de l’Université du Wisconsin-Madison School of Veterinary Medicine sont des détectives de maladies qui étudient les virus dans tous leurs mouvements et mutations, y compris chez les animaux non humains. Ils vérifient les chauves-souris nord-américaines pour le SRAS-CoV-2, car si les chauves-souris devaient acquérir le virus, elles pourraient servir à réinfecter les populations humaines, allongeant la pandémie.

Mais ils étudient également comment les humains mettent en danger la faune en transmettant nos virus aux animaux avec lesquels nous entrons en contact.

Ce n’est qu’en examinant l’image dans son ensemble que des scientifiques comme Goldberg découvriront toute l’histoire des virus sur Terre.

Les animaux comme réservoirs

“Nous savions que le SRAS-CoV-2 provenait d’animaux”, déclare Goldberg. “Et le meilleur pari est qu’il vient de chauves-souris (en Chine).” Ainsi, Goldberg et ses collègues ont commencé à chercher dans le sud-ouest américain des chauves-souris qui pourraient servir de réservoir du virus, le transmettant et infectant peut-être à nouveau les humains à l’avenir.

Ces chauves-souris migrent d’Amérique du Sud vers le Nouveau-Mexique et d’autres régions du sud-ouest des États-Unis. L’équipe a choisi cette zone pour son étude en raison de la diversité des chauves-souris dans bon nombre de ces endroits, y compris des chauves-souris qui vivent aux côtés des gens dans les maisons, sous les ponts et dans d’autres parties de l’environnement bâti.

Goldberg et ses collègues ont commencé à chercher dans le sud-ouest américain des chauves-souris qui pourraient servir de réservoir du virus, le transmettant et infectant peut-être à nouveau les humains à l’avenir.

Goldberg et ses collaborateurs Kathy Hanley et Teri Orr, tous deux membres du corps professoral de l’Université d’État du Nouveau-Mexique, ont reçu une subvention pour étudier si les chauves-souris sont porteuses du SRAS-CoV-2 ou de virus similaires. Le processus comporte trois étapes. Ils piègent d’abord humainement les chauves-souris, prélèvent des échantillons d’écouvillons sur elles, puis les relâchent immédiatement dans la nature. De retour au laboratoire, ils testent les échantillons pour détecter toute trace du virus.

Bien que l’équipe mène toujours des recherches, elle n’a pas encore détecté de COVID-19 chez les chauves-souris du sud-ouest des États-Unis, a déclaré Goldberg. D’autres organisations, comme le National Wildlife Health Center et le US Department of Agriculture, enquêtent également.

Si les chauves-souris n’ont pas encore attrapé le SRAS-CoV-2, c’est un bon signe, dit Goldberg, car les réservoirs de la faune peuvent rendre le contrôle des virus plus difficile. Mais même si l’équipe ne repère pas le virus COVID-19, ses recherches pourraient être payantes en trouvant quoi d’autre pourrait infecter ces chauves-souris.

“Tout a un virus (qui peut l’infecter)”, dit Goldberg. « Les méthodes que nous utilisons sont très larges… nous allons donc trouver quelque chose. La question est, est-ce important? Est-ce important pour les chauves-souris, et est-ce important pour les gens ? »

“Il y a des articles publiés chaque jour sur de nouveaux virus à consonance folle et toutes sortes d’animaux du monde entier”, ajoute-t-il. “Et très, très, très peu d’entre eux deviennent un problème pour la santé humaine.”

Chauve-souris à oreilles de souris (Myotis sp.).  Radium Springs, Nouveau-Mexique
Une chauve-souris Myotis sur le point d’être relâchée dans la nature à Radium Springs, au Nouveau-Mexique. ANNE READEL

Un réservoir surprenant de SRAS-CoV-2 est le cerf sauvage aux États-Unis, et les collègues de Goldberg à travers le pays se sont précipités pour comprendre si les cerfs infectés peuvent transmettre le virus aux personnes qui entrent en contact avec eux.

Les résultats publiés dans la revue Nature par des chercheurs de l’Université d’État de l’Ohio ont révélé que les cerfs ont contracté le virus plusieurs fois auprès de personnes et le propagent entre eux. Bien que la transmission du cerf à l’homme n’ait pas été démontrée de manière concluante, les premiers résultats suggèrent que cela pourrait se produire. De telles études démontrent un besoin sérieux de surveillance des cerfs, de l’environnement et d’autres hôtes à l’échelle mondiale.

Un réservoir surprenant de SRAS-CoV-2 est le cerf sauvage aux États-Unis. Des collègues de tout le pays se sont précipités pour comprendre si les cerfs infectés peuvent transmettre le virus aux humains.

“Compte tenu de la rapidité avec laquelle il s’est propagé chez les cerfs, du fait qu’ils ne semblent pas être symptomatiques – et du fait que les chercheurs l’ont trouvé dans les ganglions lymphatiques des cerfs, ce qui indique généralement un virus qui a du pouvoir – c’est ne partira probablement pas de si tôt », a déclaré Goldberg au magazine Discover en novembre.

Une menace humaine

Mais la menace des virus sautant d’espèces va dans les deux sens. À mesure que les gens empiètent sur l’habitat faunique, nous apportons nos maladies avec nous.

Goldberg a été témoin de cette dure vérité sur son site de terrain à long terme en Ouganda. Depuis 2005, lui et de nombreux partenaires nationaux et internationaux ont étudié comment les changements causés par l’homme aux écosystèmes dans et autour du parc national de Kibale menacent les chimpanzés et les gorilles de maladies respiratoires humaines.

Par exemple, des recherches antérieures du projet Kibale EcoHealth de Goldberg ont découvert le premier cas de rhinovirus C chez des non-humains. Bien que le virus ne provoque que des rhumes chez l’homme, il a tué 10% des chimpanzés sur un site d’étude en Ouganda en 2013.

“L’idée que les virus peuvent se déplacer dans les deux sens – des personnes aux animaux ou des animaux aux personnes – est importante à comprendre.”

L’équipe de Goldberg a également documenté le métapneumovirus et le respirovirus humain 3, deux maladies respiratoires d’origine humaine, chez les chimpanzés sauvages de la même forêt en 2017. Chez l’homme, les virus provoquent le croup commun chez les enfants d’âge préscolaire et les taux de mortalité sont extrêmement faibles. Pour les chimpanzés, les conséquences sanitaires sont bien plus graves.

En Ouganda, Goldberg et ses partenaires travaillent également ensemble pour guider et mettre en œuvre des changements visant à réduire la transmission des maladies de l’homme au chimpanzé.

“Les gens vont dans la forêt et transmettent ces virus aux singes”, dit Goldberg. « Il peut tuer les singes même s’il ne nous cause pas beaucoup de problèmes. … L’idée que les virus peuvent se déplacer dans les deux sens – des personnes aux animaux ou des animaux aux personnes – est importante à comprendre.

Alisyn Amant

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