Comment Shahzia Sikander a refait l’art de la peinture miniature

Comment Shahzia Sikander a refait l'art de la peinture miniature

En 2019, deux peintures persanes se sont vendues dans une maison de vente aux enchères privée, à Londres, pour environ huit cent mille livres chacune. Les peintures étaient des manuscrits enluminés, ou des peintures « miniatures », et elles appartenaient au même livre : une édition du XVe siècle du Nahj al-Faradis, qui raconte le voyage de Mahomet à travers les couches du ciel et de l’enfer. Le livre original, autrefois un chef-d’œuvre artistique, avait été déchiré, réduit à soixante images somptueuses. Relié, le manuscrit valait probablement quelques millions de livres ; démembré, son contenu s’est vendu pour plus de cinquante millions.

Le démembrement des manuscrits fait partie d’une histoire plus vaste, une histoire de mécénat extractif et de passage d’empires. Le terme « miniature » ​​est une création coloniale, une catégorie fourre-tout pour un large éventail de peintures figuratives qui ont émergé dans l’Iran, la Turquie et l’Asie centrale et méridionale d’aujourd’hui. Pendant la domination impériale, la plupart des manuscrits enluminés ont été réclamés par des collections privées et des musées en Europe, où beaucoup résident encore en stockage, effectivement effacés. (En 1994, le Musée d’art contemporain de Téhéran a dû troquer un de Kooning pour rapatrier une partie d’un manuscrit du XVIe siècle.) L’artisanat aussi a été diminué. Lorsque les écoles coloniales enseignaient les « beaux-arts », la peinture manuscrite était négligée. Même après l’indépendance, la première académie d’art du Pakistan, le National College of Arts, a mis l’accent sur les traditions occidentales.

Au moment où l’artiste Shahzia Sikander est arrivée au NCA, en 1987, la peinture manuscrite était considérée comme kitsch. Mais, sur le campus, Sikander a été présenté à Bashir Ahmed, l’un des rares artistes liés à l’héritage de l’artisanat. Ahmed avait étudié avec Sheikh Shuja Ullah, le dernier d’une famille d’artistes de la cour moghole, et, en 1982, il avait fondé un programme de deux ans en peinture miniature, le premier du genre. Beaucoup considéraient Ahmed comme un traditionaliste outré, mais Sikander a senti une opportunité d’explorer – et de refaire – une forme ignorée par le monde de l’art. Elle passait jusqu’à dix-huit heures par jour à s’entraîner dans le petit studio d’Ahmed, apprenant tout ce qu’elle pouvait sur les méthodes originales de la forme, jusqu’à cueillir les cheveux d’une queue d’écureuil pour l’un de ses pinceaux.

Le processus de création des peintures, qui étaient historiquement commandées pour illustrer des histoires religieuses, des textes scientifiques, de la poésie, des contes et des histoires impériales, était méticuleux. Avant même que l’illustration ne commence, le papier devait être fabriqué et préparé, les feuillets brunis et découpés. Du thé a été appliqué pour donner au papier de subtiles couches de couleur. Les artistes dessinaient et décrivaient ensuite leur travail, et les spécialistes des pigments appliquaient l’aquarelle, créant des tons variés avec de minuscules coups de pinceau. Les arrière-plans et les espaces architecturaux étaient décorés d’arabesques, de motifs rythmiques destinés à capturer la beauté de la nature et de la création de Dieu. À l’aide de pinceaux fins composés de quelques poils seulement, les artistes décrivaient ensuite la composition finale.

Tout en étant plongée dans sa formation, Sikander a également commencé à s’interroger sur le pouvoir – la façon dont il a façonné le monde et aux dépens de qui. Ayant grandi dans les années 80, sous la dictature de Muhammad Zia-ul-Haq, elle a connu une évolution vers des restrictions à la liberté, la politisation de la religion et le maintien de l’ordre dans la vie publique. Dans le même temps, la présence militaire américaine dans la région s’infiltrait dans la culture pakistanaise, introduisant la propagande anticommuniste et la valorisation de la guerre. Alors que Sikander observait ce paysage politique complexe, l’art de la peinture miniature lui présentait une frontière. A partir d’une forme subjuguée reléguée au passé, elle a pu tenter de dépeindre les tensions du présent.

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