Ce que Vincent a vu : le parcours d’un photographe

Ce que Vincent a vu : le parcours d'un photographe

Par Bart Ryckbosch et Paul Jones

Il n’a jamais vraiment connu non plus son père, le marchand d’art Theo van Gogh, décédé six jours avant son premier anniversaire. En 1925, cependant, Vincent Willem hérite d’une collection de plus de 600 peintures et dessins de son oncle de sa mère, Jo van Gogh Bonger, dont les efforts incessants pour gérer la collection font grandement progresser la réputation et la reconnaissance de Vincent en tant qu’artiste brillant. Poursuivant le travail de sa mère, Vincent Willem s’est occupé de la collection jusqu’à ce que la propriété passe aux mains du gouvernement néerlandais en 1962.

Vincent Willem, son épouse Josina Wibaut et un chat (nom inconnu) dans leur salon avec l’œuvre de Van Gogh bien en évidence.

Vincent Willem prêta occasionnellement des œuvres de Van Gogh à des fins d’exposition, et c’est dans ce contexte que des fonctionnaires de l’Art Institute of Chicago entreprirent une correspondance avec lui dans les années 1940 en préparation d’une exposition rétrospective des œuvres de l’artiste au Metropolitan Museum of Art and l’Art Institute of Chicago prévu pour le printemps 1950.

Le conseiller en relations publiques de l’Art Institute à l’époque était Peter Pollack, un photographe de formation. Lui et Daniel Catton Rich, le directeur du musée, ont longuement négocié avec Vincent Willem pour emprunter des œuvres pour la prochaine exposition. Grâce à cet échange, Peter Pollack et Vincent Willem sont devenus rapidement amis, et le neveu de l’artiste a emmené Pollack sur divers sites en France et aux Pays-Bas où son oncle avait peint il y a 60 ans.

Les images remarquables de Peter Pollack, présentées ci-dessous, offrent un aperçu photographique unique de la vie de l’artiste.

Le début est peut-être plus difficile qu’autre chose, mais rassurez-vous, ça se passera bien.

-Vincent Van Gogh

Nuenen

Leur mission photographique a commencé dans la petite ville néerlandaise de Nuenen, où Vincent van Gogh a commencé à peindre. Pendant ses deux années à Nuenen, Van Gogh a vécu dans le presbytère de ses parents, où une petite annexe à la maison servait d’atelier à l’artiste. Particulièrement remarquables sont les photographies des “garçons des nids d’oiseaux”, des hommes qui, dans leur jeunesse, récupéraient des nids d’oiseaux du haut des arbres de Nuenen pour que Van Gogh les peigne en échange de 25 cents néerlandais.

L’un des hommes s’est souvenu, songeur, s’être vu offrir une des peintures de Van Gogh à une occasion au lieu d’une petite monnaie, une proposition qu’il a refusée, optant plutôt pour la gratification immédiate de la récompense monétaire.

Première grande composition picturale de Van Gogh, Les mangeurs de pommes de terrea été achevé pendant son séjour à Nuenen et représente bien son premier style, fortement influencé par les peintres de genre paysan comme Jean-François Millet et par les artistes hollandais qui tendaient traditionnellement vers une palette de couleurs sombres.

Pollack a photographié la maison où vivaient les mangeurs de pommes de terre, ainsi que d’autres bâtiments locaux importants comme l’église de la ville, mais, plus important encore, il a également capturé des images de la population locale. “Ce n’était pas un dossier documentaire que je recherchais”, a expliqué Pollack plus tard, mais “plutôt une étude du paysage hollandais et de ses habitants, dont Vincent a puisé l’inspiration pour son art”.

Paris

Fatigué de Nuenen, surtout après la mort de son père et une histoire d’amour gênante, Vincent s’installe à Amsterdam pendant deux mois en 1885 avant de rejoindre son frère Theo à Paris en 1886. Son arrivée à Paris surprend Theo sans méfiance, un galeriste d’art vivant et travaillant à Montmartre, qui l’a pourtant accueilli dans son petit appartement de la rue Lepic.

À l’époque, Montmartre n’était qu’une simple banlieue de Paris, mais 60 ans d’urbanisation et de croissance ont complètement transformé le quartier presque méconnaissable au moment où Pollack est arrivé. Les fermes pittoresques et les moulins à vent de la fin du 19e siècle ont été remplacés par des immeubles d’habitation et des rues pavées. Le célèbre Moulin de la Galette a résisté à l’épreuve du temps, toujours debout près de l’endroit où Théo et Vincent partageaient autrefois un appartement.

Au cours de ses deux années à Paris, Van Gogh a côtoyé le cercle social des impressionnistes et d’autres artistes renommés comme Henri de Toulouse-Lautrec. Ils ont eu un impact énorme sur son style. Van Gogh a commencé à expérimenter une palette plus claire et des combinaisons de couleurs plus vives qui rendent son travail ultérieur si mémorable.

Arles

En 1888, après deux ans à Paris avec Théo, Vincent s’installe au sud à Arles à la recherche d’un environnement plus tranquille où il espère mieux s’occuper de ses instabilités mentales et physiques. Van Gogh s’est créé une maison dans un petit immeuble jaune de la place Lamartine, rendu célèbre par ses peintures La chambre et La maison jaune. Malheureusement, la maison jaune a été détruite pendant la Seconde Guerre mondiale et remplacée par une structure temporaire servant de bureau de tabac au moment de la visite de Pollack.

Dans ses peintures, Van Gogh s’est concentré non pas sur les ruines romaines pour lesquelles Arles est célèbre, mais sur l’environnement bâti et naturel de la ville, comme la vaste plaine rocheuse de Le Crau. Pollack a photographié ces éléments ainsi que l’abbaye voisine de Montmajour et le village de pêcheurs de Sainte-Marie-de-la-Mer, sites fréquentés par Vincent.

Peut-être un reflet du malaise général des contemporains de Van Gogh avec l’artiste excentrique, la plupart des habitants sont restés étonnamment ignorants de la renommée de Van Gogh à l’époque de Pollack. Une petite rue nommée d’après Van Gogh (inconnue même des chauffeurs de taxi d’Arles) fait moins d’un pâté de maisons et se termine sans ménagement dans une casse. Le seul homme qui a exprimé son appréciation pour l’artiste était un directeur d’hôtel. Même ainsi, c’était uniquement parce que l’histoire de Van Gogh à Arles représentait près de deux millions de francs français de revenus par an provenant des touristes admiratifs.

Hôtel-Dieu

Bien que Van Gogh ait trouvé un peu de réconfort à Arles, ses problèmes de santé mentale ont finalement régné, aboutissant à son acte notoire d’automutilation. Dans une violente crise suite à une vive dispute avec son colocataire et collègue artiste Paul Gauguin, l’artiste a coupé une partie de son lobe d’oreille. Vincent a été immédiatement interné à l’hôpital local, Hôtel Dieu, où il a été placé à l’isolement.

Sans surprise, Gauguin avait quitté la maison jaune qu’ils partageaient au moment où Vincent a été libéré moins de deux semaines après l’altercation initiale. Tragiquement, Van Gogh a été réadmis à l’hôpital un mois plus tard après un autre épisode psychotique. À son retour de son deuxième séjour, des habitants inquiets ont déposé une pétition auprès du gouvernement local pour que Vincent soit à nouveau institutionnalisé, affirmant qu’il était un danger pour la société. Dans ce contexte, Van Gogh retourne une troisième fois à l’Hôtel Dieu.

En mai 1889, cinq mois seulement après le combat avec Gauguin, l’artiste s’engage volontairement dans un autre asile.

Saint-Rémy-de-Provence

Van Gogh est transféré à l’asile Saint-Paul de Mausole à Saint-Rémy-de-Provence à la fin du printemps 1889. La plupart de ses peintures de cette époque représentent les bâtiments et les terrains de l’institution, reflet de ses déplacements restreints. L’artiste n’a pas été autorisé à s’aventurer au-delà des limites de l’asile pendant les deux premiers mois de son séjour. Pollack a été fasciné par la façon dont Van Gogh a transformé l’asile banal en œuvres d’art vibrantes et dynamiques.

Au cours de ses accès de délire, Vincent ne pouvait pas composer de peintures originales, recourant plutôt à la copie de peintures des maîtres anciens qu’il admirait. Finalement, il a été jugé suffisamment stable pour explorer des zones à une certaine distance.

La chambre de Vincent à l’asile, 1949

Le Dr Edgar Leroy, directeur de l’asile dans les années 1940 et admirateur de l’art de Van Gogh, a transformé la pièce que Van Gogh avait occupée en une galerie d’art miniature avec des reproductions de ses œuvres. Peu de choses avaient changé sur ce site au cours des 60 années séparant le séjour de Van Gogh de la visite de Peter Pollack.

Auvers sur Oise

Désireux d’être plus proche de son frère et de sa famille, dont le nouveau-né Vincent Willem, Van Gogh est retourné au nord de la ville d’Auvers-sur-Oise. L’artiste avait passé plus de deux ans dans le sud de la France avant de s’installer dans cette petite ville à une trentaine de kilomètres de Paris.

Bien qu’il n’ait vécu à Auvers que pendant environ 70 jours, il a été extrêmement productif pendant cette brève période, produisant des peintures au rythme étonnant d’environ une toile par jour.

A Auvers, l’artiste s’installe à l’Auberge Ravoux et est placé sous la tutelle du Dr Gachet, que Théo a rencontré à Paris et qui affirme pouvoir soigner la maladie de Vincent. Il est vite devenu évident que le Dr Gachet lui-même souffrait de problèmes mentaux (certains disent même plus que Vincent) et s’est avéré inutile pour améliorer l’état de Vincent.

Le 27 juillet 1890, Vincent partit peindre dans les champs de blé.

Cette activité banale a pris une tournure terrible lorsqu’il s’est tiré une balle de revolver, pour ensuite rentrer calmement à l’Auberge Ravoux sans dire un mot à personne de ce qu’il avait fait. Le propriétaire de l’auberge a fini par découvrir la blessure de Vincent et a immédiatement convoqué le Dr Gachet et Théo. Malheureusement, rien n’a pu être fait pour guérir l’artiste et Vincent est décédé deux jours plus tard.

Peter Pollack a terminé son voyage photographique sur les mêmes sites où Van Gogh a passé ses derniers jours, 60 ans plus tôt, y compris les champs de blé où l’artiste a été mortellement blessé.

Si je vaux quelque chose plus tard, je vaux quelque chose maintenant. Car le blé est le blé, même si les gens pensent que c’est de l’herbe au début.

-Vincent Van Gogh

—Bart Ryckbosch, archiviste de la famille Glasser et Rosenthal, Art Institute of Chicago Archives, avec Paul Jones, directeur associé, Communications

Cet article a été adapté de l’exposition Ryerson & Burnham Library Ce que Vincent a vu (2013), organisée par Bart Ryckbosch. Photographies de Peter Pollack. Documents de Peter Pollack, archives de l’Institut d’art de Chicago.

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